La leyenda de cómo los loros se volvieron coloridos (y lo que dice la ciencia)

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Elia Tabuenca García
@eliatabuencagarcia

Los loros y la belleza de sus colores: una leyenda dice que fue un cartógrafo, con la ayuda de la Luna, quien los hizo tan coloridos. Pero la ciencia, que con su “frialdad” a veces apaga el romanticismo, ha descubierto el verdadero mecanismo, gracias a un estudio realizado en la Universidad de Otago (Nueva Zelanda)



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Los loros y la belleza de sus colores: una leyenda dice que fue un cartógrafo, con la ayuda de la Luna, quien los hizo tan coloridos. Pero la ciencia, que con su “frialdad” a veces apaga el romanticismo, ha descubierto el verdadero mecanismo, gracias a un estudio realizado en la Universidad de Otago (Nueva Zelanda).



Hay muchos loros y difieren en tamaño, colores, características del pico, patas y por muchas otras razones. Pero lo que los une es la extraordinaria belleza de sus colores, particularmente espectaculares incluso en comparación con otras especies de aves.

Cuenta una leyenda que al principio eran blancos como la nieve y que esto no fue del agrado del loro Félix, que quería distinguirse de los demás. Para ello acudió a un pintor de casas, que sin embargo sólo tenía pintura blanca, al igual que al hechicero de las ranas, pero tampoco le ayudó porque el pelaje de color que le proponía al ave no era tan suave como sus plumas.

Félix, sin embargo, un poco angustiado, se encontró con su amiga Luna quien le entregó una carta preparada para él en la que estaba escrito “Ve inmediatamente al cartógrafo”. Y el loro así lo hizo. Allí encontró todos los colores del mundo y se hizo pintar las plumas. Pero la noticia luego se extendió por todo Pappagallopoli (La ciudad de los loros) y así todos los loros se colorearon.

Una leyenda muy romántica que ve a la luna como la creadora de este espectáculo que aún nos ofrece la naturaleza. La realidad científica, sin embargo, es un poco diferente, y quizás pierde un poco de romanticismo, pero no de su belleza. De hecho, investigadores de la Universidad de Otago descubrieron que los pigmentos rojo y amarillo de las plumas de los loros interactúan con la luz de diferentes maneras, posiblemente porque las moléculas de pigmento de las plumas rojas Se "comunican" entre ellos.

La mayoría de las aves generan plumas de colores utilizando dos métodos bien conocidos: el azul, el verde y el púrpura se obtienen cuando la luz se refleja en las capas microscópicas de las plumas, mientras que la mayoría de los demás colores, incluidos el rojo y el amarillo, se forman cuando la luz se absorbe químicamente. diferentes pigmentos.



Pero los loros son inusuales porque sus plumas rojas y amarillas contienen pigmentos químicamente similares y este misterio nunca se había resuelto. Luego, los investigadores de Otago analizaron sus plumas con una técnica basada en láser y descubrieron un grupo heterogéneo de componentes de pigmentos que interactuaban entre sí. En otras palabras, estos componentes son en realidad de color naranja básico y solo se vuelven rojos cuando interactúan entre sí en la pluma.

Foto: Jonathan Barnsley

"Hemos demostrado que los pigmentos rojos tienen una variedad de cromóforos (molécula, o parte de una molécula, que absorbe la luz visible, nota del editor) [...] - explica Jonathan Barnsley, autor principal del trabajo - Se pueden generar diferentes cromóforos cuando las moléculas interactúan o se comunican con sus vecinos más cercanos, modificando su interacción con la luz”.

Y el descubrimiento no es solo una curiosidad científica en sí misma. De hecho, la mayoría de las aves necesitan encontrar y comer alimentos específicos para producir sus colores rojo y amarillo, mientras que los loros pueden hacerlo sin seguir una dieta especial.

Según los investigadores de Otago, es posible que sean capaces de sintetizar los pigmentos útiles para una enorme cantidad de colores. Este mecanismo, de confirmarse, podría ser significativo en laevolución de los loros y quizás también de otros animales.

Incluso si el legendario Félix nunca existió y si la Luna no ayudó realmente a esta extraordinaria especie a colorearse, la naturaleza todavía logra asombrarnos y la ciencia, explicando cómo, no es menos "romántica".



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