Cómo las plantas "engañan" a las hormigas para dispersar sus semillas (y garantizar nuestra biodiversidad alimentaria)

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Elia Tabuenca García
@eliatabuencagarcía

Myrmecocoria es una estrategia utilizada por las plantas para aprovechar las habilidades y la colaboración de las hormigas para dispersar semillas.

Está a punto de acabar atropellado, su madre lo salva

Myrmecocoria es una estrategia utilizada por las plantas para aprovechar las habilidades y la colaboración de las hormigas para dispersar semillas.

La mayoría de las plantas que habitan la Tierra se desarrollan a partir de cerda, un óvulo fertilizado y desarrollado que representa un nuevo organismo que es genéticamente diferente de ambos padres.





Los espermatofitos, es decir, las plantas que producen semillas, han desarrollado varios estrategias para dispersar sus semillas en la medida de lo posible: algunos desarrollan frutos que son apetecibles y atractivos para las aves y los mamíferos, otros dotan a los frutos o a las semillas mismas de una especie de alas o pappi para hacerlos volar en el aire o flotar en el agua, otros todavía explotan literalmente el frutos para poder dispersar las semillas. (Lea también: Este árbol hace volar sus semillas, que lentamente se deslizan hacia el suelo)

Cerca de 3000 especies de angiospermas buscan el lugar colaboración de hormigas, a través de un mecanismo de transporte conocido como mirmecocoria la mirmecoria.

Las hormigas, como saben, son capaces de levantar pesos mucho más altos que su peso corporal y transportarlos por largas distancias. Algunas plantas han decidido aprovechar estas habilidades de las hormigas, creando una especie de simbiosis con estos pequeños insectos.

Especies vegetales que utilizan la mirmecocoria como estrategia de dispersión, hacen que sus semillas sean apetecibles para las hormigas proporcionándoles apéndices especiales llamados elaiosomas que contienen nutrientes azucarados. 

El primer botánico en estudiar sistemáticamente las especies de plantas que utilizaban este "mecanismo" para reproducirse fue el botánico sueco Sernander, quien las clasificó en 15 tipos de mirmecocore en función de la morfología y el origen filogenético del apéndice de la semilla, pero todavía sabemos poco del mecanismo real que hace que las hormigas prefieran unos en lugar de otros. Un estudio publicado en la Sociedad Ecológica Británica planteó la hipótesis de que las plantas usarían mimetismo químico y, en particular, ácidos grasos especiales para "engañar" a las hormigas para que elijan su propia semilla.


Cuando las hormigas encuentran estas semillas a lo largo de sus rutas, las recogen y las llevan al hormiguero. Una vez en el hormiguero, las semillas son privadas del heliosoma -utilizado para alimentar a las larvas- y expulsadas.


De esta manera, las semillas no son transportadas a grandes distancias de la planta madre, pero aún pueden escapar de otros depredadores y encontrar lugares donde las condiciones ambientales favorezcan la germinación.

La mirmecocoria es una estrategia común a varias especies, incluyendo el pasto trinidad o hepática (Hepatica nobilis), hechicera de los pantanos (Stachys palustris), campanilla blanca, violetas, camedrio hembra (Teucrium fruticans) y no es el único tipo de colaboración entre plantas y hormigas.

Muchas especies de plantas, llamadas mirmecófitas, han desarrollado adaptaciones estructurales para ofrecer comida o refugio a las hormigas obteniendo a cambio colaboración para la polinización, para la defensa de parásitos y para otros aspectos fundamentales para la vida de la planta incluyendo la dispersión de semillas. (Lea también: Las plantas evolucionaron para manipular hormigas y dejarse defender)

También las hormigas, así como numerosos insectos, pájaros y animales, son por lo tanto esenciales para promover la biodiversidad en nuestro planeta.



Fuentes de referencia: Acta Planctarum / Ispra Ambiente

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